Boeing Said to Clash With Key Supplier Aerojet Rocketdyne Ahead of Starliner Spacecraft Launch

Boeing berselisih dengan Aerojet Rocketdyne, pemasok utama pesawat luar angkasa Starliner, ketika raksasa kedirgantaraan AS berlomba untuk menguji peluncuran kapsul astronot yang tidak berawak dan memperbaiki reputasinya di sektor luar angkasa, kata orang-orang yang mengetahui masalah tersebut.

CST-100 Starliner dijadwalkan untuk peluncuran Florida 19 Mei di atas roket Atlas 5 ke Stasiun Luar Angkasa Internasional, dengan Boeing bertujuan untuk menunjukkan kepada NASA bahwa pesawat ruang angkasa itu aman untuk mengangkut astronot ke dan dari pos terdepan yang mengorbit. Kegagalan perangkat lunak mempersingkat penerbangan uji tanpa awak 2019 yang serupa.

Misi tersebut merupakan langkah penting untuk membangun kembali Boeing sebagai saingan yang layak bagi pengusaha miliarder SpaceX milik Elon Musk, sebuah dorongan yang diperumit oleh ketidaksepakatan Boeing dengan pemasok sistem propulsi Aerojet, menurut tiga orang yang berbicara dengan syarat anonim.

Boeing yang berbasis di Chicago dan Aerojet yang berbasis di El Segundo, California berselisih mengenai penyebab masalah yang melibatkan katup bahan bakar dalam sistem propulsi Starliner yang memaksa penundaan uji terbang Juli lalu, dengan kedua perusahaan saling menyalahkan, sumber tersebut dikatakan.

Ketidaksepakatan, yang belum pernah dilaporkan sebelumnya, muncul pada saat Boeing sudah berjuang untuk bangkit dari krisis berturut-turut yang telah melumpuhkan bisnis pesawat jetnya dan menguras uang tunai.

Perselisihan Aerojet adalah ilustrasi terbaru dari perjuangan Boeing dengan Starliner, sebuah program yang membebani perusahaan dengan biaya $ 595 juta (sekitar Rs. 4.598 crore) sejak 2019. Menghadapi kontrak harga tetap NASA yang meninggalkan Boeing dengan sedikit ruang gerak secara finansial, perusahaan telah ditekan ke depan dengan uji Starliner.

Boeing dalam sebuah pernyataan yang diberikan oleh juru bicara kepada Reuters mengakui untuk pertama kalinya bahwa mereka pada akhirnya bermaksud untuk mendesain ulang sistem katup Starliner untuk mencegah terulangnya masalah yang memaksa penundaan uji terbang tahun lalu. Pernyataan Boeing mengatakan bahwa “kami sedang mengerjakan perubahan desain jangka pendek dan jangka panjang pada katup.”

Tiga belas katup bahan bakar yang merupakan bagian dari sistem propulsi yang membantu mengarahkan Starliner di luar angkasa ditemukan macet dan tidak responsif dalam posisi tertutup, yang mendorong penundaan tahun lalu.

Berbagai kemunduran teknis telah mendorong penerbangan pertama Starliner dengan orang-orang di dalamnya ke masa depan yang tidak diketahui, menempatkannya jauh di belakang SpaceX milik Musk, yang kapsul Crew Dragon-nya, dikembangkan di bawah program NASA yang sama dengan Starliner, telah menerbangkan lima awak astronot untuk badan antariksa AS.

NASA berharap Boeing dapat memberikan opsi tambahan untuk membawa astronot ke stasiun luar angkasa. NASA pada bulan Maret memberikan SpaceX tiga misi lagi untuk menebus penundaan Boeing.

Sebuah tim insinyur Boeing dan NASA secara umum sepakat bahwa penyebab katup macet melibatkan reaksi kimia antara propelan, bahan aluminium dan intrusi uap air dari lokasi peluncuran Starliner yang lembab di Florida.

Insinyur dan pengacara Aerojet melihatnya secara berbeda, menyalahkan bahan kimia pembersih yang digunakan Boeing dalam uji darat, kata dua sumber.

Seorang perwakilan Aerojet menolak berkomentar.

Akar masalah

“Pengujian untuk menentukan akar penyebab masalah katup telah selesai,” kata Boeing dalam pernyataannya, dan pekerjaan itu tidak menemukan masalah yang dijelaskan oleh Aerojet.

NASA berbagi pandangan itu, Steve Stich, yang mengawasi program kru Boeing dan SpaceX untuk badan antariksa itu, mengatakan kepada Reuters.

Boeing juga mengatakan Aerojet tidak memenuhi persyaratan kontrak untuk membuat sistem propulsi cukup tangguh untuk menahan masalah yang disebabkan oleh reaksi kimia.

Boeing minggu lalu mendorong Starliner kembali ke landasan peluncuran untuk ketiga kalinya menjelang peluncuran yang akan datang, setelah mengganti sistem propulsi dengan yang baru dengan perbaikan sementara yang mencegah kelembaban merembes ke bagian katup.

Boeing dan NASA mengatakan mereka tidak membuat ulang katup yang macet sepenuhnya selama sembilan bulan pengujian, melainkan mengukur sejauh mana katup berjuang untuk membuka.

Pendekatan ini digunakan untuk mengembalikan Starliner ke landasan peluncuran dengan cepat, kata dua sumber.

NASA, Boeing, Aerojet dan penasihat keselamatan independen akan bertemu minggu ini untuk mencapai penentuan akhir tentang penyebab masalah katup dan memutuskan apakah perbaikan sementara akan berhasil.

Pejabat Boeing secara pribadi menganggap penjelasan Aerojet untuk katup yang rusak sebagai upaya untuk mengalihkan tanggung jawab atas penundaan mahal untuk Starliner dan untuk menghindari membayar sistem katup yang didesain ulang, kata dua sumber.

“Ini menggelikan,” satu orang yang terlibat dalam penyelidikan bersama Boeing-NASA tentang masalah nilai mengatakan klaim Aerojet, berbicara secara anonim untuk membahas hubungan pemasok rahasia. “Mendapatkan pembuat katup atau penyedia sistem propulsi untuk menuliskan, ‘Ya, saya mengacaukannya’ … itu tidak akan pernah terjadi.”

Setelah pengujian dan masalah perangkat lunak menyebabkan kegagalan Starliner 2019 untuk berlabuh di stasiun luar angkasa, para pejabat NASA mengakui bahwa mereka terlalu mempercayai Boeing ketika mereka memutuskan untuk mencurahkan lebih banyak pengawasan teknik ke SpaceX yang lebih baru daripada raksasa kedirgantaraan.

Perseteruan dengan Aerojet bukanlah pertengkaran subkontraktor Starliner pertama Boeing. Pada tahun 2017, Starliner mengalami kecelakaan selama uji lapangan yang memaksa presiden subkontraktor yang berbeda untuk mengamputasi kakinya secara medis. Subkontraktor menggugat, dan Boeing kemudian menyelesaikan kasus tersebut.